EarthTalk - ¿Son ciertas las afirmaciones que dicen que no debemos preocuparnos por la contaminación por plásticos?

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Published Tuesday, May 31, 2022
by Roddy Scheer & Doug Moss

Estimado EarthTalk:

?Son ciertas las afirmaciones que dicen que no debemos preocuparnos por la contaminacion por plasticos, ya que la naturaleza es capaz de evolucionar microorganismos que los pueden descomponer?

C. Davis, Sacramento, CA

Desde hace mucho tiempo, los humanos han apuntado a maximizar la eficiencia y conveniencia del dia a dia. El plastico ha impulsado el crecimiento del mundo posindustrial de hoy: desde la conservacion de alimentos y produccion textil a la construccion de maquinarias, el plastico ha vuelto mas practicos muchos aspectos de la vida cotidiana. Como consecuencia, el planeta esta repleto de plasticos como tereftalato de polietileno (PET en sus siglas en ingles). Alrededor del mundo se producen mas de 70 millones de toneladas de plastico PET, y solo el 19% del mismo es reciclado. El Foro Economico Mundial estima que el planeta va en camino a tener en 2050 en el oceano -en terminos de peso- la misma cantidad de plastico que de peces. 

Tanto cientificos como activistas por el medioambiente estan enfocados en tratar el tema de la contaminacion mundial por plastico. En 2016, cientificos japoneses del Instituto de Tecnologia de Kyoto tomaron muestras afuera de una planta de reciclaje en Osaka he hicieron un descubrimiento revolucionario: microorganismos capaces de descomponer plasticos PET. Estos usan enzimas que permiten que los plasticos se descompongan en piezas constitutivas en tan solo seis semanas, en comparacion con los 450 anos que tarda el plastico en descomponerse por si mismo. Este descubrimiento dio pie a la pregunta de como podria la gente aprovechar y utilizar estos microorganismos, dado que los que se generan naturalmente descomponen plastico a un ritmo demasiado lento como para ser eficientes en el uso practico. En respuesta, cientificos crearon una "super enzima" (una mutante de organismos que se dan naturalmente), capaz de acelerar el ritmo de la degradacion del plastico de forma tal que el 90% de una muestra puede descomponerse en 10 horas. 

Los microorganismos que se alimentan de plastico son un ejemplo increible de la resiliencia y adaptabilidad de nuestro planeta. Sin embargo, es poco probable que sean nuestra salvacion frente al flagelo de la contaminacion por plasticos en la Tierra. Los sistemas de reciclaje actuales son ineficientes; la mayor parte del plastico que ponemos en contenedores de reciclaje terminan en basurales. Ademas, los productos que son reciclados no resultan atractivos para los fabricantes debido a su coloracion oscura y gris. De todas formas, gracias a estos microbios, actualmente el plastico reciclado puede competir con la calidad del plastico virgen. 

Pero incluso con la ayuda de super-enzimas, los microorganismos que descomponen plasticos lo hacen a un ritmo demasiado lento como para alcanzar los niveles actuales de produccion y eliminacion de plastico. Adicionalmente, es crucial entender los grandes impactos que tiene la contaminacion por plastico incluso a medida que se descompone. La Agencia de Proteccion Ambiental de Estados Unidos (EPA) vincula al 78% de los contaminantes principales con la polucion por plastico. Los plasticos contienen contaminantes y quimicos fuertes que son absorbidos durante el proceso de produccion y luego lanzados al medioambiente durante su descomposicion. Esto significa que veremos un aumento de los efectos de la lixiviacion quimica y su impacto en la vida marina, causando problemas respiratorios, acumulacion de quimicos en tejidos grasos, alteracion de las funciones endocrinas, y muerte. 

El descubrimiento de estos microbios puede llegar a ser el futuro del reciclaje, pero seguimos a anos de distancia de poder aumentar su potencial de uso. Mientras tanto, sigue siendo importante a nivel global poner el foco en la cantidad de plastico que termina en el medioambiente; reducir el uso y el desecho de plasticos es la mejor herramienta que tenemos para abordar el asunto.

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